Apple的Micro LED專利資產發展與布局策略分析

July 22nd, 2020 ‧ 15 min read

據經濟日報報導,Apple公司有意分階段投資 100 億新台幣,於龍潭科學園區建置新廠房,打造新世代顯示器技術,研發用於未來iPhone和iPad的mini LED及micro LED顯示螢幕。而Apple早在2014年5月2日即已併購Micro LED的新創公司LuxVue,可見Micro LED已成為Apple未來產品的顯示技術選項之一。本文針對LuxVue及Apple併購LuxVue後的Micro LED專利資產進行分析,來了解Apple在Micro LED技術領域的專利資產發展與布局策略。

Micro LED與LCD和OLED相比,挾著低功耗、高亮度、高對比、反應速度快、壽命長等優勢,被視為應用於新世代顯示器的熱門技術。一般常見的Micro LED顯示器製造方法是將LED晶粒微小化,達到小於100μm的尺寸,以形成Micro LED晶粒。接著將Micro LED晶粒巨量轉移至TFT(薄膜電晶體)基板上,再進行封裝,並利用LED自發光的特性,驅動Micro LED矩陣來顯示影像。而Apple於2014年5月2日併購的LuxVue,即是開發以MEMS(微機電系統)為基礎的Micro LED晶粒巨量轉移技術的一家新創公司。

我們利用孚創雲端公司(InQuartik)專利雲智慧平臺所提供的Patent Search專利檢索系統,以Micro LED相關英文字詞為關鍵字及專利權人為Apple或LuxVue進行專利全文檢索,直到2020年6月1日為止總共有648件專利申請,再利用專利雲所提供的Patent Vault專利管理系統加入其專利家族的所有專利,總共得到857件專利申請、304個專利家族。透過Patent Vault進行專案協作及人工分析,篩選出454件專利申請、118個專利家族的發明內容與Micro LED技術有關。亦即若只以Micro LED為關鍵字及專利權人為Apple或LuxVue進行專利全文檢索,其中有47%的專利申請大多只是因為說明書中提到顯示技術可採用Micro LED,實際上專利本身的發明與Micro LED技術無關。

Apple Micro LED全球專利資產歷程分析(依專利申請計數)
Apple Micro LED全球專利資產歷程分析(依專利申請計數) (資料來源: 世博科技顧問, 2020年)

Apple在併購LuxVue後,除了將LuxVue原先的203件Micro LED專利申請,擴展到322件之外,併購之後依然在Micro LED領域投入研發,新增了132件優先權日在併購日之後的Micro LED專利申請。截至2020年6月1日為止,Apple的Micro LED專利資產已累計達454件專利申請,從法律狀態來觀察其專利資產,有效中的已獲證專利佔65%,29%還在申請中,6%則是已失效。

Apple Micro LED全球有效及申請中專利布局分析(依專利申請計數)
Apple Micro LED全球有效及申請中專利布局分析(依專利申請計數) (Powered by  Patentcloud)

根據我們使用專利雲盡職調查一鍵式解決方案(Patentcloud’s Due Diligence)的分析,Apple的Micro LED專利主要布局於美國、中國、WO、台灣、韓國、歐洲及日本,可見其專利資產集中在顯示器的主要銷售或製造地區,而美國的專利申請數量則是遠高於其他地區。

Apple與LuxVue Micro LED美國臨時申請案分析(依專利申請計數)
Apple與LuxVue Micro LED美國臨時申請案分析(依專利申請計數) (資料來源:世博科技顧問, 2020年)
Apple與LuxVue Micro LED美國專利申請分析(依專利申請計數)
Apple與LuxVue Micro LED美國專利申請分析(依專利申請計數) (資料來源:世博科技顧問, 2020年)

進一步分析Apple及LuxVue的Micro LED美國專利案申請態樣,我們發現Apple提出美國臨時申請案的比例高達90%,與LuxVue的16%相比,Apple更善於利用美國臨時案制度來取得較早的優先權。此外,Apple提出美國延續案、分割案的比例為57%,與LuxVue的42%相比,Apple更積極利用美國專利的延續案、分割案制度來擴展其專利資產,以獲得更完善的權利保護範圍。

Apple與LuxVue Micro LED全球專利申請策略分析(依專利申請計數)
Apple與LuxVue Micro LED全球專利申請策略分析(依專利申請計數) (資料來源:世博科技顧問, 2020年)

另外,我們也好奇LuxVue在被併購之前以及Apple在併購LuxVue後,對於Micro LED專利布局區域的考量上是否有所差異?透過分析比較Apple併購LuxVue前後的Micro LED專利申請,可以發現Apple更積極在美國、WO、日本、歐洲布局,並在併購後新增布局6件印度專利,由此可見Apple對印度市場的重視。但是Apple在台灣、韓國的專利布局卻有較大幅度的減少,目前也尚未見到Apple如同LuxVue在墨西哥、英國、巴西、德國布局專利。

Apple與LuxVue Micro LED美國專利前十大發明人分析(依專利家族計數)
Apple與LuxVue Micro LED美國專利前十大發明人分析(依專利家族計數) (Powered by Patentcloud)

為了瞭解LuxVue的Micro LED美國專利主要發明人在LuxVue被Apple併購後,是否仍持續Micro LED的研發動能,我們透過專利雲盡職調查一鍵式解決方案(Patentcloud’s Due Diligence),依美國專利家族數量進行排名,並以優先權年為脈絡來分析Apple與LuxVue的Micro LED美國專利前十大發明人,發現其中有7位原本就曾在LuxVue提出過Micro LED專利申請,另外3位則是只在Apple提出。而這7位LuxVue的發明人,在LuxVue被併購後雖仍持續提出Micro LED專利申請,但自2016年開始數量已逐漸下降。

Apple Micro LED全球專利資產申請年與優先權年分析
Apple Micro LED全球專利資產申請年與優先權年分析 (資料來源:世博科技顧問, 2020年)

若進一步分析Apple Micro LED全球專利資產專利家族數量在優先權年的分布,最早在2011年LuxVue已有Micro LED相關發明,並分別於2012年及2015年達到高峰,雖然Micro LED相關發明的數量自2016年開始呈現下降趨勢,但是專利申請的數量卻在2019年恢復成長。而2019年的專利申請大部份來自於優先權日在2018年之前的專利家族擴展,可見Apple在Micro LED領域已聚焦於特定的核心技術,並以這些核心技術的專利為基礎持續布局專利,強化Micro LED專利資產。

結語:

根據我們對Apple的Micro LED專利資產分析,Apple在併購LuxVue後,依然在Micro LED領域投入研發及申請專利,但是與LuxVue的專利布局策略有所差異,而原先在LuxVue的Micro LED主要發明人,近年來在Apple的Micro LED專利申請數量有下降的趨勢。建議企業在評估專利資產時,可透過分析主要發明人的專利申請脈絡,來關注主要發明人的研發動能是否有所降低。
雖然Apple已在Micro LED技術進行大量的專利布局,然而有意成為相關供應鏈或想投入Micro LED領域的企業,仍可持續關注相關專利的商品化程度,並研究相關專利的技術優化方案,在全面了解其專利布局及控管專利風險的同時,進而創造差異且有效的專利布局。

沈 彥良

副總經理

現為世博科技顧問公司副總經理,曾先後任職於統寶光電的LTPS面板產品開發部門,以及群創光電、鴻海的智權部門,並曾擔任MMOT 經濟部跨領域科技管理研習班講師。

王 俊茗
王 俊茗

經理

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